Testen onder extreme winterse omstandigheden

Testen onder extreme winterse omstandigheden

Ongeveer 50 kilometer ten zuiden van de poolcirkel ligt Arjeplog. De plaats ligt in Zweeds Lapland en werd in 1640 gesticht. Vandaag de dag wonen er rond de 3.500 mensen in Arjeplog. Een gewone Zweedse plaats zult u denken, maar niets is minder waar. In dertig jaar tijd is Arjeplog uitgegroeid tot dé testhoofdstad van de wereld. Menig grote autofabrikant onderwerpt nieuwe modellen en prototypes in Arjeplog aan de koude en lange winters.

De stad Arjeplog ligt op 600-800 meter boven de zeespiegel. De winters in Arjeplog zijn extreem koud en lang. De gemiddelde temperatuur duikt onder het vriespunt rond half oktober. De eerste sneeuw valt zelfs al begin oktober. Langzaam maar zeker daalt de temperatuur verder en gedurende de hele winter ligt er een pak sneeuw dat wel 50 cm dik is. Begin februari bereikt de temperatuur zijn dieptepunt en kan het wel 40 graden vriezen. In Zweeds Lapland is het van december tot februari streng winter en komt de temperatuur meestal niet boven de -10 tot -15 graden uit. En dat zijn ideale omstandigheden om nieuwe auto´s op de meest extreme winterse omstandigheden te kunnen testen.



Hét testgebied van Europa

In dertig jaar tijd heeft de regio zich ontwikkeld tot één van de belangrijkste testgebieden ter wereld. Aangezien er in Europa nergens anders dergelijke temperaturen worden bereikt is het vooral voor Europese autofabrikanten hét testgebied bij uitstek. Door de strenge winters en de extreme vorst kan het ijs op de meren wel 70 cm dik worden. Dat biedt genoeg sterkte om met auto´s en trucks over het ijs te kunnen rijden.

“Door de strenge winters en de extreme vorst kan het ijs op de meren wel 70 cm dik worden.”

Werkgelegenheid
De lange en uitgestrekte wegen worden na verloop van tijd saai, maar de testrijders kunnen dan ook puur gefocust zijn op hun werk. Een groot deel van de bevolking van Arjeplog werkt in of voor de auto-industrie. De hoogopgeleide inwoners zijn technici bij onder meer autofabrikanten en leveranciers als Haldex en Bosch. Een groot deel van hen is direct betrokken bij testwerkzaamheden, maar ook indirect levert het veel werk op. Zo moeten de bevroren meren geprepareerd worden en zijn de hotels en restaurants volgeboekt met personeel van grote fabrikanten en leveranciers. Maar ook de bouw van testcentra en het bemannen van tankstations en wasstraten levert de nodige werkgelegenheid op.



Top secret

Doordat veel van de inwoners en gasten in Arjeplog betrokken zijn bij streng geheime projecten is een gedragscode afgesproken. Men spreekt wel met elkaar - gewoon als collega´s of vrienden - maar nooit over het werk. De informatie die daardoor uit kan lekken heeft grote gevolgen en moet dus absoluut voorkomen worden. Paparazzi fotografen worden nauwlettend in de gaten gehouden. Eén van de meest gevreesde fotografen is de Duitser Hans Lehmann. Zodra hij in het gebied is gaat dit als een lopend vuurtje door Arjeplog en de omgeving. De testwerkzaamheden op de openbare weg worden direct stilgelegd en de auto´s worden veilig in de garages of afgesloten trucks gereden. Aangezien er onder meer wordt gereden met auto´s die pas over enkele jaren op de markt komen is geheimhouding dan ook zeer belangrijk. Ondanks de mogelijkheden om auto´s compleet te camoufleren is uiterste zorg geboden. Uiteindelijk moeten de auto’s namelijk ook met minimale camouflage de weg op. De camouflage heeft immers invloed op de testresultaten en bedekt vaak een groot deel van de carrosserie. Voornamelijk de voor- en achterkant zijn vaak zwaar gecamoufleerd en daardoor extra beschermd tegen sneeuw en ijs. Echter om een goed testresultaat te krijgen moet ook deze camouflage er uiteindelijke af.

“Voordat je het terrein kunt betreden moeten er twee grote hekken worden gepasseerd. Uiteraard voorzien van de nodige beveiliging.”

Testcentra diep in de bossen
Het meest geheime werk wordt uitgevoerd in de testcentra. Deze centra liggen diep verscholen in de bossen. Voordat je het terrein kunt betreden moeten er twee grote hekken worden gepasseerd. Uiteraard voorzien van de nodige beveiliging. Na de hekken te zijn gepasseerd moeten nog flink wat meters worden afgelegd voordat het testcentrum wordt bereikt. Het gebied geldt zelfs als een no-fly-area. Het is verboden om daar met een vliegtuig overheen te vliegen. Stel dat er net getest wordt met een model dat pas over enkele jaren gepresenteerd wordt...


Spyshots

Ondanks de strenge veiligheidsvoorschriften en de grootste zorgvuldigheid is het onontkoombaar dat modellen worden betrapt en op de gevoelige plaat worden gelegd. In onze rubriek spyshots treft u gedurende de wintermaanden dan ook regelmatig foto´s aan van onze fotograaf die in Zweeds Lapland dag en nacht op zoek is naar testauto´s. Hij legt honderden kilometers af op zoek naar die ene primeur.

Mysterieus
Het testgebied in Lapland heeft iets mysterieus. Niet alleen door de uitgestrekte vlaktes, het stralend witte landschap en de ijskoude temperaturen maar ook de spanning om mogelijk testteams tegen te komen zal iedere autoliefhebber aanspreken. Wie er ooit geweest is begrijpt dat dit werk gevaarlijk is, maar ook bijzonder spannend.