Skoda: het derde wiel in de wielersport

Skoda: het derde wiel in de wielersport

Mollema, Busche, Bakelants, Christensen, namen die bij de meeste bezoekers van Autowereld.com niet meteen gaan rinkelen. Ik neem het niet niemand kwalijk. Gesink of Brajkovic dan? Nog niet. Bij Gilbert en Contador is uitleg vast niet meer nodig. Precies, de wielersport. De absolute top. Wat dit verbindt aan de automobielindustrie? Skoda.


De wielersport. Daar wordt letterlijk het grootste talent door knechten naar de top geloodst. Het laatste stuk is voor eigen rekening, in de hoop dat al het voorbereidende werk niet voor niets is geweest. Bij podiumwinst is de kopman de gevierde man. Hij eist alle aandacht op. De verantwoordelijken voor de veelal honderden kilometers daaraan vooraf worden al snel naar de achtergrond geduwd. Een ondankbare taak lijkt het, knecht zijn. Maar bekenden met sport en de wielersport in het bijzonder weten wel beter. Topsport is afzien. Topsport betekent offers maken. Topsport is vallen en opstaan. En daarin sta je nooit alleen. Hulpmiddelen zijn nodig. Zonder red je het niet. Zal je het nooit redden. Die assistentie bestaat niet louter uit vlees en bloed. Naast menselijke steunpilaren is capabel materieel doorslaggevend. In en rondom de koers. Beter dan in de wielersport is dit wellicht niet zichtbaar. En wie wielrennen zegt komt automatisch bij Skoda uit.



Oude liefde roest niet
 
Autofabrikanten zoeken voor promotionele doeleinden niet zelden de sportwereld op. Voor de hand liggend is uiteraard de autosport, daarbuiten is het vaak voetbal of golf. Niet Skoda. Skoda is naast rallyliefhebber ook wielerfanaat. Verrassend is dit niet als je weet dat de Tsjechische autofabrikant ooit begon als fietsenmaker. Al gauw stapte het over op het produceren van auto’s. Maar de passie voor ‘de stalen ros’ is bij Skoda nimmer verdwenen. Sinds 2004 is Skoda officieel partner van de Tour de France en onder andere sponsor van de "Witte Trui", de triomf voor de beste Tour-renner onder de 25 jaar. Door ook al jaar en dag de gemotoriseerde, begeleidende knecht te zijn van de Rabobank Wielerploeg is Skoda tegelijkertijd inter- als nationaal zeer actief in de hoogste regionen wielersport. Wie kent ze niet, de wit/oranje/blauwe bestickerde Octavia’s en Superb’s –in werkelijkheid zijn ze overigens zwart, dat maakt ze later makkelijker te verkopen. De samenwerking met toch wel de meest prestigieuze wielerploeg van Nederland zal nog zeker tot 2017 zal duren. Waarschijnlijk langer, want Skoda zonder wielrennen, dat is intussen ondenkbaar geworden.

“Skoda is naast rallyliefhebber ook wielerfanaat. Verrassend is dit niet als je weet dat de Tsjechische autofabrikant ooit begon als fietsenmaker.”


Van alle markten thuis
Het outillage waarin Skoda diverse wielerorganisaties, Pro(f) Teams en de “Raboploeg” voorziet bestaat uit ploegleiderwagens, materiaalwagens en volgauto’s. Het verzorgde wagenpark omvat inmiddels zo’n 350 Skoda’s. Het grootste gros bestaat uit Octavia’s en enkele Yeti´s, maar onder de wielerteams sterk aan populariteit wint de Superb, de Combi om precies te zijn. En de reden hiervoor laat zich vlot raden als je beseft wat een volg- en materiaalwagens tijdens een wielerkoers allemaal meezeult. Van tassen met energieverhogende voedingssupplementen tot aan compleet opgebouwde reserveracefietsen, en van geavanceerde navigatie- en communicatieapparatuur tot uitgenodigde gasten, die uiteraard verwachten dat ze in enige mate van comfort worden gechauffeerd.  



Geruststellende aanpassingen
Sommige actief in een koers deelnemende Skoda´s zijn dan ook speciaal voor hun doeleinden aangepast. De ophanging bijvoorbeeld, zodat comfort en betrouwbaarheid gegarandeerd blijven wanneer op hoge snelheid over de soms vernietigende weggetjes (lees: met kasseien) gereden moet worden. En dat regelmatig het tempo flink omhoog wordt geschroefd om tijdig op de juiste afsteekplaats te arriveren voor ondersteuning van de ploeg kan ik inmiddels beamen. Onze Skoda Octavia Combi geeft geen krimp, mede doordat de bodemstructuur is voorzien van een beschermende, over de hele lengte van de auto, gemonteerde schutplaat. Opspattende stenen of ander rondslingerende voorwerpen krijgen hierdoor geen kans om schade aan te richten. Voor de rest zijn de Skoda´s standaard af fabriek auto´s. Onder de motorkap veelal de 1.6 TDI met 105 pk, gekoppeld aan een DSG-transmissie. "Wel zo prettig als je duizenden kilometers per jaar aflegd op zowel auto- als koerssnelheden van 40 km/h", klinkt het vanachter het stuurwiel.

“Na afloop van ‘De Waalse Pijl’ – gewonnen door Philip Gilbert voor wie dit nog niet heeft meegekregen – is mijn kennis van de wielersport gestegen.”

Onbekend maakt onbemind
Als ik enkele weken vooraf van Skoda de uitnodiging ontvang om als gast ‘mee te koersen’ in de Belgische klimklassieker ‘De Waalse Pijl’ neem ik niet gehinderd door enige kennis de invitatie aan. Wielernamen als Robert Gesink, Andy Schleck, Ivan Basso, Alexandre Vinokourov en eerdergenoemde grootheden mogen voor Skoda dan net zo bekend zijn als klinkende namen in de autosport, voor mij niet. Op een handvol te noemen racefietsmerken na heb ik eigenlijk weinig op met wielrennen. Na afloop van ‘De Waalse Pijl’ – gewonnen door Philip Gilbert voor wie dit nog niet heeft meegekregen – is mijn kennis van de wielersport gestegen.


Iedereen dezelfde kant op
Maar bovenal is me duidelijk geworden waarom Skoda kiest voor de wielersport. Had me voorafgaand gevraagd wat de link is tussen een autofabrikant en de wielerwereld en ik had m´n schouders opgehaald. Ik zag het verband niet. Intussen is dit anders. Althans, ik begrijp waarom Skoda het merk Skoda graag promoot via deze tak van sport. Toprenners doen hun ding zodra een camera op hen gericht staat, maar tussen deze formele, noodzakelijke bedrijven door zijn ze uiterst gefocust op de vaak loodzware taak die nog komen gaat. Bovenal zijn het vooral doodgewone, ronduit openhartige persoonlijkheden, net als het publiek dat en masse op een wielerevenement afkomt. Het wielrennen lijkt wars te zijn van sterallures en megalomanie zoals dat in diverse andere sporten waar miljoenen mee gemoeid gaat wel het geval kan zijn. Geen onrespectvol gedrang of gedrag wanneer een wieleridool kortstondig tijd vrijmaakt voor een serie handtekeningen of een fotoshoot. Geen denigrerende klankoren wanneer het peloton voorbij komt sjezen. Niets. ´Iedereen, jong of oud, kan een racefiets aanschaffen en zich wielrenner noemen´, is een veelgehoord credo als argument voor de openhartigheid van deze sport. ´Dat is toch anders bij veel andere populaire topsporten waar een bepaalde barrière, letterlijk een hek, zich tussen idool en support bevindt. Altijd is er die afstand.´ En inderdaad, niet bij de wielersport waar een simpele stop langs de kant van weg volstaat om in zekere mate oog in oog te staan met de ‘sterren’. Bijzonder is het dan ook om te ervaren dat de wereld even lijkt stil te staan wanneer men zich opmaakt voor de doorkomst van de renners. Campingstoeltjes worden tijdelijk opgeklapt, limonade ingeschonken voor Jan en alleman en met een soort van marktkraamleuzen wordt een collectieve sfeer gecreëerd. Gezelligheid alom. Tussen de menigte mensen die, net als ik, weinig feeling hebben met wielrennen, maar die plezier halen uit de openhartigheid die de wielersport te bieden heeft. Zelden zag ik topsport zo bereikbaar voor iedere sterveling.
 
Warm welkom
Dat Skoda met vallen en opstaan groot is geworden en in een ver verleden zeer nauw betrokken was bij de fiets is achteraf slechts een leuke anekdote. De werkelijke reden dat het Skoda bewust kiest voor de wielersport is de openheid van deze sport. Een dergelijk warm welkom wil Skoda als automerk ook op haar publiek overbrengen: ‘Skoda is er voor iedereen’.