Autotests

Land Rover Defender

Overleven in de 21ste eeuw wordt voor een digibeet steeds penibeler. Technologieën zijn bij hun lancering alweer achterhaald en velen kunnen de evolutie niet bijhouden. Niettemin bewijst Land Rover dat het met de Defender anders kan. Na zijn vele dienstjaren heeft de oer-4x4 een iconische status verworven en weet hij nog steeds de meeste ‘offroad’-rijders te verbazen. Reden genoeg voor een hernieuwde kennismaking.

Voor het ontstaan van de eerste Land Rover brengt de kalender ons terug naar het paasweekend van 1947 waar Maurice Wilks, technisch directeur van Rover, tijdens zijn vakantie op het bewuste idee kwam. Zijn onlangs als ‘speeltje’ aangeschafte Willys Jeep leek hem een uitermate geschikt concept om de verkopen van Rover na de Tweede Oorlog op gang te helpen. Uiteraard niet als militair voertuig, maar juist een werkpaard voor de gewone man, boeren en veldwerkers. Wilks was zo gecharmeerd van de Willys dat de eerste prototypes nauwelijks afweken van het Amerikaanse voorbeeld. Slechts de motoren en transmissies kwamen uit de schappen van Rover, het chassis was louter een kopie.

Centrale rijpositie
De bovengemiddelde terreincapaciteiten en eenvoudige bouw waren voor Wilks de meest aansprekende eigenschappen van de Jeep. Twee pijlers die zonder twijfel de basis moesten vormen voor het model dat men uiteindelijk in 1948 als Land Rover presenteerde. Van een kopie van de Jeep was geen sprake meer, enkel het concept werd geleend. Het originele chassis had plaatsgemaakt voor een steviger chassis - beter bekend als de ‘kerstboom’ - en ook de centrale rijderspositie waarmee Land Rover het eerste prototype uitrustte was verdwenen. Laatstgenoemde leek de ingenieurs handig vanwege de beoogde toepassing als tractor en was eveneens een kostenbesparing voor exportmarkten. Desalniettemin werd er uiteindelijk gekozen voor een conventionele lay-out vanwege de simpele reden dat de centrale positie onpraktisch was voor het handmatig richting aangeven. Niet ongebruikelijk in de eerste jaren na de Tweede Wereldoorlog.

Nederlandse primeur
Uitgerekend Amsterdam had de primeur van de oer-Land Rover. Aanvankelijk zou de Britse terreinauto in Genève onthuld worden maar een te krap tijdsschema gooide roet in het eten. Het had geen enkel negatief effect op de impact die het model maakte bewezen de eerste verkoopcijfers. In het eerste volledige productiejaar wist Rover liefst 8.000 exemplaren van hun Land Rover te produceren terwijl men gerekend had op hooguit 5.000 stuks. Een succesvolle start. Maar het werd nog veel mooier; in 1951 wist Land Rover zelfs twee keer zoveel modellen te verkopen als moederorganisatie Rover. En de koek was nog lang niet op. In 1954 kwam er een pick-up met verlengde wielbasis die voor nog meer flexibiliteit zorgde. Twee jaar later volgde de Stationwagen op hetzelfde onderstel als de verlengde pick-up. Dit model is tot de dag van vandaag nog steeds de basis voor de huidige vijfdeurs, al is er sinds 1956 veel gebeurd. Modernere motoren, comfortabele vering, sterkere transmissies, compleet nieuwe dashboarden en sinds 1991 een nieuwe naam; Defender.

Vorm volgt functie
Ondanks de rijping van ruim zes decennia blijft ‘vorm volgt functie’ in het DNA van de Defender geprent staan. Het is een overduidelijk designkenmerk dat de Brit nog steeds perfect beschrijft. De hoekige vormen zijn een vereiste om de steile af- en aanloophoeken te kunnen maken en de forse spatborden herbergen flink schokdempers; een bittere noodzaak in heftig terrein. Bijkomende voordeel van de vierkante vormen is dat het buitengewoon robuust en krachtig overkomt. De Defender kent qua design geen gelijke. De vormgeving is door de loop van de jaren gewijzigd, maar lijkt nooit te zijn fijngeslepen. Het draagt bij aan de karakteristieke uitstraling die het model nog steeds uitademt. Alsof het ontwerp zijn terreincapaciteiten en avontuurlijkheid uitademt.

Schotse modder
Om te begrijpen waarom Wilks destijds zo enthousiast was reisden we af naar de Britse eilanden. De ideale omgeving met zijn nostalgische kastelen, uitgestrekte heuvellandschappen en ongerepte bossen. Een omgeving die de Defender zo past. En waar hij ondanks zijn leeftijd toch als een moderne auto oogt. Optisch onderging de jongste generatie, waar wij kennis mee maakten, weinig veranderingen, maar de komst van een nieuwe krachtbron is des te belangrijker. De verse 2.2 liter dieselmotor is met 122 pk en 360 Nm even krachtig als de oude krachtbron, maar weet door een efficiëntere verbranding minder schadelijke stoffen uit te stoten. Nodig voor het Euro5-label dat Land Rover recht geeft op een aantal extra productiejaren. Bijkomend voordeel aan de minder vervuilende krachtbron is zijn gecultiveerdere loop die de terreinauto ietwat minder rumoerig maakt – een welkome verbetering. Wat er echter niet veranderde zijn de typische rijeigenschappen en de onovertroffen terreincapaciteiten. Op de openbare weg blijft het behelpen, maar eenmaal buiten de verharde wegen heerst de Land Rover. Dat werd al snel duidelijk tijdens de nachtelijke escapades, waar we samen met de Defender intense moddersporen doorkruisten, steile rotsen bedwongen en diepe rivieren overwonnen. Ferme obstakels waar de Brit in lage gearing moeiteloos doorheen worstelt. Geheel zonder enige elektronische tussenkomst overigens. De ruige Brit heeft geen elektronische differentiëlen, inteligent ‘terrain response’-systeem of andere stabilisatie- of tractiecontrole. Rijden gebeurt puur op mechanische kracht en de stuurmanskunsten van de chauffeur. Offroaden zoals het bedoelt is. Wilks had gelijk.

Oude liefde roest niet
De Defender heeft de tijd verslagen. Althans, als je kijkt naar zijn kunnen. Maar helaas draaien de hoge wensen én eisen van de hedendaagse maatschappij hem de nek om. De enorme prijs die het model door de torenhoge belastingen kost is namelijk vergelijkbaar met het prijskaartje van de Discovery. Eveneens onverbeterlijk in het terrein, maar door meer vermogen, comfort, moderne veiligheidssystemen en state-of-the-art voorzieningen beter geschikt voor de moderne consument. Ach, wat maakt het uit. Er bestaat geen voertuig op deze wereld met een langere, actieve geschiedenis die meer geliefd wordt door avonturiers als deze. Dat samen met de stoere uitstraling en uitzonderlijke prestaties laat ons glunderen naar elke eigenaar. Land Rover, het was een eer.

Gerelateerde artikelen

Startech zwaait 'LaRo' Defender uit

Tuning & styling
> Artikel lezen

2.000.000ste Land Rover Defender gaat 4,5 keer over de kop

Autonieuws
Land Rover Defender afgehamerd voor half miljoen
> Artikel lezen

Vandaag rolde de laatste Land Rover Defender van de band

Autonieuws
Vandaag rolt de laatste Land Rover Defender van de band
> Artikel lezen

Vandaag rolde de laatste Land Rover Defender van de band

Autonieuws
Vandaag rolt de laatste Land Rover Defender van de band
> Artikel lezen

Bokaalridder: Land Rover Defender Rugby Cup Edition

Autonieuws
Bokaalridder: Land Rover Defender Rugby Cup Edition
> Artikel lezen

2.000.000ste Land Rover Defender gaat 4,5 keer over de kop

Autonieuws
Land Rover Defender afgehamerd voor half miljoen
> Artikel lezen

Meer Autowereld.com

Merk / model dossiers

Sluiten
Wij maken gebruik van cookies: lees hier hoe en wat.